História

Descoberto em Portugal o mais antigo crocodilo fóssil do mundo

Crocodilos são 20 milhões de anos mais antigos do que se pensava depois de descoberta uma nova espécie em território português.

Um grupo de paleontólogos portugueses fez uma descoberta que vem alterar aquilo que "os cientistas pensavam sobre a origem dos crocodilos" a nível mundial. Em causa está a Portugalosuchus azenhae, "uma espécie com cerca de 95 milhões de anos, encontrada em Tentúgal".

De acordo com o estudo da Faculdade de Ciências e Tecnologia da Universidade Nova de Lisboa e da Universidade de Coimbra, a descoberta desta nova espécie "mostra que os verdadeiros crocodilos são 20 milhões de anos mais antigos do que se pensava".

"Os répteis semelhantes a crocodilos, os crocodilomorfos, existiam desde os primórdios da era dos dinossauros mas os verdadeiros crocodilos, pertencentes ao grupo dos Crocodylia, aparecem apenas no final dessa era. E agora, 20 milhões de anos mais cedo", explica a nota sobre a descoberta.

As características da espécie

O fóssil descoberto em território nacional baseia-se "num crânio e na mandíbula inferior" e tem vários carateres "nunca vistos em nenhuma outra espécie", o que levou os especialistas a assumir que se trata de uma espécie nova. A abertura mandíbula é um ponto fundamental porque, explica Eduardo Puértolas-Pascual, "ajuda a definir o que é um verdadeiro crocodilo em contraste com répteis parecidos com crocodilos".

"Este fóssil é único na sua anatomia e peça-chave para compreender as fases iniciais da evolução dos crocodilos, por ser o mais antigo do grupo a que chamamos Crocodylia, os verdadeiros crocodilos", revela o autor do estudo Octávio Mateus, paleontólogo da Universidade Nova de Lisboa.

Este exemplar português é, portanto, "a única espécie deste tipo bem documentadas e válidas naquela idade geológica, na Europa, e o representante mais antigo de Crocodylia conhecido até agora, ajudando a preencher uma lacuna no registo fóssil".

"Além disso, a descoberta desta nova espécie lança luz sobre a radiação e a origem dos crocodilos, que provavelmente teria ocorrido na Europa", acrescenta ainda a nota.

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